24 de Febbraio de 2024 07:48

La fine dell’ossigeno sulla Terra ha già una data

Uno studio avverte sulla fine della vita sulla Terra a causa dell’esaurimento dell’ossigeno. Perché e quando accadrà?

Il proverbio “Uomo avvisato mezzo salvato” sembra essere particolarmente pertinente nello sforzo costante di trovare pianeti in grado di ospitare vita umana. Questo sforzo potrebbe diventare necessario, se non addirittura indispensabile, soprattutto considerando che arriverà un giorno in cui l’ossigeno sulla Terra si esaurirà. E la vita non potrà più esserci.

È quanto afferma uno studio pubblicato sulla rivista Nature Geoscience. I ricercatori, guidati dallo scienziato ambientale Kazumi Ozaki, hanno previsto l’evoluzione dei gas nella nostra atmosfera modellando i sistemi climatici, biologici e geologici attraverso quasi 400.000 simulazioni.

Abbiamo utilizzato un modello combinato di biogeochimica e clima per esaminare la probabile scala temporale delle condizioni atmosferiche ricche di ossigeno sulla Terra“, spiega lo studio. Hanno preso in considerazione le variazioni nella luminosità del Sole, le fluttuazioni nel biossido di carbonio e i cambiamenti nella biosfera terrestre, giungendo alla conclusione che sulla nostra pianeta abbonderà il metano e, alla fine, l’ossigeno si esaurirà.

La domanda che potrebbe essere preoccupante è ovvia: quando accadrà questo? Fortunatamente, la risposta è rassicurante, poiché avverrà in circa un miliardo di anni.

Il futuro ripete il passato

Questa configurazione di atmosfera priva di ossigeno non sarà del tutto nuova. Come spiega la ricerca, la Terra ha già attraversato una fase simile conosciuta come Arcaica (o Eone Arcaico), in cui l’atmosfera era priva di ossigeno libero. Questo è accaduto circa 4 miliardi di anni fa.

Successivamente è arrivato il cosiddetto Grande Evento di Ossigenazione (GOE, dall’inglese Great Oxidation Event), in cui i livelli di ossigeno aumentarono rapidamente, principalmente a causa dell’apparizione dei primi organismi fotosintetici capaci di produrre ossigeno. Ciò è avvenuto 2,4 miliardi di anni fa.

Attualmente, l’ossigeno costituisce circa il 21% dell’atmosfera terrestre, consentendo la vita per organismi grandi e complessi, come gli esseri umani. Ma non sarà eterno. “Abbiamo scoperto che l’atmosfera ossigenata della Terra non sarà una caratteristica permanente”, ha affermato Ozaki.

La ragione principale della fine dell’ossigeno, secondo quanto proposto dalla ricerca, è nel processo di invecchiamento del Sole, che col passare degli anni si riscaldará di più e libererà più energia. Ciò porterà a una riduzione del biossido di carbonio nell’atmosfera, poiché il CO2, assorbendo calore, si decomporrà. “Stiamo parlando di circa un milione di volte meno ossigeno di quello che c’è oggi”.

Abbiamo scoperto che la futura disossigenazione è una conseguenza inevitabile dell’aumento dei flussi solari, sostiene la ricerca.

Per quanto riguarda la ricerca di pianeti abitabili per gli esseri umani, gli studiosi sottolineano la necessità di tracciare segnali biologici diversi dall’ossigeno per aumentare le probabilità di rilevare la vita. Questa analisi è parte del progetto NExSS (Nexus for Exoplanet System Science) della NASA, focalizzato sull’indagine dell’abitabilità in altri pianeti oltre al nostro.

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